Une recherche indique que le muscle cardiaque peut se régénérer dans un environnement à faible teneur en oxygène. Ces résultats, publiés dans la revue Nature, s’appuient sur des années de travail qui ont commencé avec la découverte que le cœur des mammifères nouveau-nés a la capacité de se régénérer, de la même manière que la peau a la capacité de se réparer après une coupure.

Mais cette capacité du muscle cardiaque à se régénérer est rapidement perdue dans les semaines qui suivent, à mesure que l’animal vieillit et que les cardiomyocytes baignent dans l’environnement riche en oxygène du cœur qui bat, causant des dommages aux cellules.

« Le cœur humain adulte n’est pas capable de se réparer de manière significative après une crise cardiaque, c’est pourquoi les crises cardiaques ont un impact si dévastateur », a déclaré le Dr Hesham Sadek, professeur associé de médecine interne.

Un muscle cardiaque normal et sain est bien approvisionné en sang riche en oxygène. Cependant, les cardiologues ont pu régénérer le muscle cardiaque en plaçant des souris dans un environnement extrêmement pauvre en oxygène.

Les chercheurs du Centre Hamon pour les sciences et la médecine régénératives ont progressivement réduit la teneur en oxygène de l’air respiré par les souris jusqu’à ce qu’elle atteigne 7 %, soit environ la concentration d’oxygène au sommet du mont Everest.

Après deux semaines dans un environnement pauvre en oxygène, les cellules du muscle cardiaque, appelées cardiomyocytes, se divisaient et se développaient ; ce qui est incroyable car, dans des circonstances normales, les cardiomyocytes ne se divisent pas chez les mammifères adultes.

« Bien que cela soit contre-intuitif, nous avons montré qu’en réduisant fortement l’exposition à l’oxygène, on peut éviter les dommages causés aux cellules par l’oxygène et relancer la division cellulaire, ce qui entraîne une repousse cardiaque », a déclaré le Dr Sadek.

Dans cette étude, les chercheurs ont abaissé le niveau d’oxygène de la normale de 21% à 7% sur une période de plusieurs semaines, puis ont surveillé la masse et le fonctionnement du cœur. Ils ont démontré que la réduction de l’oxygène entraîne à la fois une augmentation du nombre de cardiomyocytes et une amélioration de la fonction cardiaque.

Les chercheurs avaient essayé un environnement à 10% d’oxygène, mais il n’y avait pas de repousse cardiaque dans les 10% Pour éviter les dommages causés aux cellules par l’oxygène, les niveaux d’oxygène devaient être très bas ; une situation appelée hypoxie.

« Ce travail montre qu’une hypoxie équivalente au sommet du mont Everest peut en fait inverser les maladies cardiaques, et c’est extraordinaire », a déclaré le Dr Benjamin Levine, professeur de médecine interne.

Selon le Dr Sadek, en théorie, la création d’un environnement pauvre en oxygène pourrait conduire à la réparation non seulement du muscle cardiaque, mais aussi d’autres organes. Bien que l’exposition à ce niveau d’hypoxie puisse entraîner des complications, elle peut être tolérée chez l’homme lorsqu’elle est effectuée dans un environnement contrôlé.