De nationalité russe, Khabib Nurmagomedov se distingue très vite dans le monde des combats professionnels. Double champion du monde de sambo, il parfait sa technique par la lutte et le judo. Son style s’inspire également du pancrace, du close combat et du kickboxing. En 2008, il remporte la Pankration Atrium Cup. Puis il rejoint le ProFC et le M-1 Global, deux organisations de MMA (arts martiaux mixtes). Au début des années 2010, il rejoint l’UFC, et combat dans la catégorie des poids légers. Il enchaîne les victoires, notamment face à Darrell Horcher, Edson Barboza ou Michael Johnson. Il s’impose rapidement comme l’un des meilleurs compétiteurs du tournoi.